El bitcoin és una moneda digital. Encara que això pot semblar una innovació, la realitat és que la majoria de les monedes convencionals actuals són quasi-digitals: els euros, els dòlars, etc. són monedes digitals de facto, ja que els economistes estimen que només el 8% de la moneda mundial existeix realment en efectiu. Els bancs centrals de cada país fabriquen nova moneda digitalment sense necessitat que hagi de ser impresa, en forma de préstecs amb les banques comercials que hi ha a cada país. De fet, alguns països escandinaus estan prenent algunes mesures per eliminar tots els diners en efectiu a mitjà termini. Per tant, el fet que el bitcoin és una moneda digital no és una característica que la fa diferent a altres monedes convencionals.

La característica innovadora del bitcoin és que és el primer tipus de criptomoneda. Això significa que utilitza algorismes matemàtics criptogràfics per assegurar totes les transaccions, controlar la creació d’unitats addicionals de moneda i evitar falsificacions. El *bitcoin és una moneda fiduciària, és a dir que el seu valor es basa en la confiança que li donen els seus usuaris per acceptar-ho com a mitjà de pagament al igual que passa amb les monedes emeses pels bancs centrals de cada país. Mentre que en les monedes convencionals els usuaris confien en estats sobirans per controlar producció de diners i proporcionar mecanismes per evitar falsificacions, els usuaris  del bitcoin confien en un algorisme criptogràfic de clau asimètrica. Aquest algorisme es basa en un tipus de matemàtiques que permet que una anotació digital sigui fàcilment verificable, però al mateix temps pràcticament impossible reproduir-la. D’aquesta manera, la moneda pot mantenir el seu valor.

Un dels grans misticismes del bitcoin és que no se sap realment qui o quins van ser els seus creadors. Els principis tècnics en els quals subjeu el bitcoin van ser creats per un grup anònim conegut com amb el pseudònim de Satoshi Nakamoto. Es creu que Nakamoto va començar a treballar en aquest projecte en 2007 després de l’esclat de la crisi financera que va minvar la confiança que els usuaris tenien amb els bancs tradicionals. Al gener de 2009, Nakamoto va publicar a la xarxa el primer programari per operar amb bitcoins, així com les primeres unitats de la criptomoneda. També va crear un lloc web amb el nom de domini bitcoin.org i va continuar col·laborant amb altres desenvolupadors en el programari del bitcoin fins a mitjans de 2010, lliurant el control del repositori de codi font, així com diversos dominis relacionats a diversos membres prominents de la comunitat bitcoin finalitzant la seva participació en el projecte. Fins a poc abans de la seva absència i traspàs, Nakamoto va fer totes les modificacions del codi font. A causa de l’excel·lent anglès que utilitzava en les comunicacions i publicacions, se sospita que aquest individu (o grup) no és de Japó com el seu nom suggereix sinó possiblement dels Estats Units o Europa. La seva identitat a dia d’avui segueix sent desconeguda. Les primeres transaccions inicials van ser creades per ell en els primers 10 dies acumulant un total d’1 milió de bitcoins. A dia d’avui, tenen un valor actual de més de 3 mil milions de dòlars. No obstant això, aquestes transaccions romanen sense gastar ja que únicament es van utilitzar unes poques en la fase inicial amb finalitats purament de prova.

La Blockchain és la tecnologia en la qual subjeu el bitcoin. És una base de dades distribuïda (compartida i replicada en múltiples ordinadors) que conté un llibre d’anotacions amb tots els moviments de la divisa agrupats en blocs enllaçats de manera que un bloc depèn de l’anterior. Només quan es modifica legítimament la cadena (mitjançant el consens de la major part dels participants del sistema), tots els ordinadors que formen la Blockchain essincronitzen en qüestió de segons, fent que no tingui impacte si un dels ordinadors desapareix o és hackejat. Una vegada registrat, la informació mai pot ser esborrada, la qual cosa permet que existeixi un registre fiable de totes les transaccions que s’han fet en la història.

La naturalesa de la Blockchain permet als usuaris de bitcoins confiar entre ells i fer transaccions entre iguals, eliminat la necessitat d’intermediaris (és a dir bancs comercials, i també bancs centrals i governs). Això també porta uns beneficis de seguretat sense precedents ja que els atacs d’hackers que solen afectar als grans intermediaris centralitzats com els bancs són pràcticament impossibles de realitzar contra la multitud d’ordenadors distribuïts que conformen la Blockchain. És a dir, un hacker que volgués hackejar un bloc concret en la Blockchain, no solament hauria de hackejar aquest bloc específic, sinó tots els blocs de procés que es remunten a tota la història d’aquesta cadena bloquejada. I haurien de fer-ho en la majoria de participants a la xarxa, que podrien ser milions, al mateix temps.

Possiblement la característica més interessant del bitcoin és el fet que està descentralitzada. Això significa que és produïda col·lectivament per tot el sistema a una velocitat que es defineix quan es crea el sistema i que és coneguda públicament i que va decreixent amb el temps arribant a un punt futur en el qual es deixarà de crear nova moneda. Això implica que al contrari que les monedes convencionals, els governs no poden produir nova moneda emulant d’aquesta manera el comportament dels metalls preciosos.

Tot aquest sistema és mantingut per una comunitat de membres que no necessiten confiar entre ellss denominats miners: membres del públic en general que utilitzen les seves computadores per ajudar a validar i segellar les transaccions afegint-les al llibre de transaccions seguint un particular esquema temporal. La seguretat dels llibres de comptabilitat validats criptogràficament es basa en el principi de què la majoria dels miners estan tractant honestament de mantenir el llibre de transaccions, tenint a més a més, incentius financers per fer-ho com veurem més endavant.

Una característica molt desitjable perquè un mitjà pugui ser emprat com a moneda és que sigui fàcil de verificar, però difícil de falsificar. Mentre que els mecanismes de protecció en monedes físiques es basen en hologrames, bitllets multicolors, microimpresions, marques d’aigua i tintes especials amb colors que canvien depenent de l’angle de la llum, el bitcoin confia en estranys algorismes matemàtics unidireccionals que permeten verificar fàcilment que una operació matemàtica és correcta mitjançant una clau pública, però no reproduir l’operació matemàtica tret que es tingui la clau privada.

Els bitcoins igual que les monedes físiques es poden perdre. Si es perd la clau privada per accedir als bitcoins no es poden recuperar de cap manera. No obstant això, podem fer diverses còpies de seguretat de la nostra clau privada per prevenir aquesta pèrdua. Els bitcoins igual que una altra moneda també es poden robar. Això podria succeir si algú aconseguís la nostra clau privada.

Els nous bitcoins són generats per un procés competitiu i descentralitzat i que s’utilitza per premiar als miners pels seus serveis de sosteniment del sistema. Quan més miners hi ha més difícil és obtenir beneficis de manera que el protocol assegura que el nombre de bitcoins que es van a crear en un determinat període no depèn del nombre de miners. Aquesta és actualment la forma més comuna de premiar als membres de la comunitat que sostenen el bitcoin. L’altra forma és opcional i consisteix a cobrar una petita taxa en cada transferència a canvi de prioritzar el registre de la transacció a la xarxa. Atès que el nombre de bitcoins establert en el protocol és finit i la taxa de creació de moneda és decreixent amb el temps, s’arribarà a un punt en el futur on les úniques recompenses seran aquestes taxes.

Actualment el preu de bitcoin és molt volàtil i subjecte a uns nivells molt alts d’especulació, la qual cosa dificulta la seva estabilització com a divisa d’ús corrent, tenint una tendència molt alcista a llarg termini. Existeixen tres tipus principals de condicionants que tenen impacte en el seu valor. El primer condicionant són les regulacions governamentals, com són les decisions de governs per prohibir o fomentar el seu ús. La decisió de Japó a l’abril de 2017 per legalitzar l’ús de*bitcoins com a mitjà de pagament o la prohibició a Xina en setembre de 2016 de l’ús de les trucades *ICO (ofertes inicials en *criptomonedas) han provocat importants fluctuacions del seu valor.

Un segon condicionant és l’adopció i l’augment del tamany del mercat on s’accepta aquesta moneda. Quants més comerciants accepten aquest mitjà de pagament, el seu valor s’incrementa.

Finalment, un tercer condicionant és l’ús en activitats il·legals ja que el bitcoin permet un cert grau d’anonimat. Quan el FBI va clausurar la web The Silk Road, un mercat virtual on es podien comprar drogues acceptant únicament bitcoins com a mitjà de pagament, va provocar una caiguda del valor de la moneda (encara que va ser temporal ja que aquest mateix fet va fer augmentar la popularitat de la criptomoneda augmentant posteriorment el seu preu de forma exponencial).

Un últim punt interessant és el fet que bitcoin ha obert la possibilitat de crear criptomonedas centralitzades. Això significa utilitzar la criptografia per garantir mecanismes de protecció contra la falsificació, però no obstant això la creació de nova moneda és controlada per un organisme centralitzat (és a dir un Banc Central) permetent als estats seguir regulant l’economia a través de polítiques monetàries.

En aquest cas el manteniment del llibre de transaccions es realitza en un conjunt d’ordinadors supervisats pel banc central en lloc d’una xarxa distribuïda. En comparació de les criptomonedas descentralitzades, podria proporcionar un millor control contra les activitats il·legals i l’evasió fiscal, però també menys anonimat. Això pot inculcar més confiança ja que la supervisió de la moneda està assegurada per una autoritat bancària important, encara que quedi el dubte de qui controla a aquesta autoritat.